Prof. Benjamin VOGEL: De quels pianos jouait Frédéric Chopin ?

De quels pianos jouait Frédéric Chopin ?

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Prof. Benjamin VOGEL

Ryc. Fabien Clairefond

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« Le plus précieux est le dernier instrument de Chopin, qui se trouvait dans son appartement au moment de la mort de son propriétaire. Aujourd’hui, c’est la pièce maîtresse du musée Fryderyk Chopin au palais Ostrogski », écrit le professeur Benjamin VOGEL. Le piano de Chopina, c’est à dire…?

.Il est extrêmement difficile de répondre à cette question en quelques phrases. Le piano est apparu très récemment, il y a environ 320 ans. Au cours des siècles suivants, il a évolué en termes de structure et de son à un rythme assez rapide, au gré des progrès techniques et de la technologie des différentes époques, jusqu’à atteindre, dans la seconde moitié du XIXe siècle, la forme, la structure et la sonorité que nous connaissons aujourd’hui. À titre de comparaison, l’un de ses ancêtres, le clavecin, utilisait, entre autres, des piquants de plumes d’oiseaux et des peaux d’animaux (dont on faisait des pointes pour pincer les cordes) ou des soies de porc et des fanons de baleine (qui servaient de ressorts) dans son mécanisme. Le piano, « inventé » par Bartolomeo Cristofori à Florence vers 1700, était à l’origine un clavecin qui utilisait des marteaux pour stimuler les cordes en les frappant, au lieu de mécaniques pour les pincer. C’est pourquoi, pendant les décennies suivantes, il a été appelé « clavecin à marteaux capable de jouer silencieusement et bruyamment », ou, dans le langage musical, « piano » et « forte ». Ce n’est qu’après quelques décennies qu’il a été reconnu comme un nouvel instrument et qu’on lui a donné un nom reflétant ces possibilités dynamiques : piano-forte ou forte-piano. D’où « fortepian » en polonais et pianoforte dans les langues anglo-saxonnes, aujourd’hui abrégé en piano.

Un instrument « pour jouer tout bas et fort ».

.Néanmoins, à l’époque de Chopin, il s’agissait encore d’un outil musical peu évolué et, comparé à la version actuelle, plutôt anémique. Ces instruments légers et sveltes (nous parlons ici des pianos à queue, dont le coffre est placé horizontalement en forme d’aile d’oiseau) ne dépassaient pas 240 cm de long, alors que les instruments d’aujourd’hui dépassent même 300 cm. Les cordes intérieures, en laiton et en acier à faible teneur en carbone (« en fer »), avaient une tension totale de l’ordre de quelques tonnes, ce qui leur permettait de produire des sons suffisamment forts dans un salon bourgeois ou même dans un salon plus grand, dans un palais mais qui sont souvent à peine audibles dans les salles de concert d’aujourd’hui. La tension totale des cordes des pianos modernes varie d’une douzaine à plus de vingt tonnes ! Les cordes en acier à haute teneur en carbone, plus robustes, plus épaisses et plus nombreuses, ont nécessité le renforcement progressif de l’instrument par des supports métalliques et, avec le temps, par des cadres en fonte pour contrebalancer la force de compression des cordes tendues sur la caisse. Les cordes plus serrées et plus épaisses ont nécessité une augmentation de la percussion des marteaux, ainsi que des améliorations de l’ensemble de la mécanique des marteaux.

Il n’est probablement pas nécessaire d’énumérer davantage les différences entre les instruments utilisés par Chopin et les instruments contemporains pour les réaliser. Récemment, nous avons revisité des interprétations historiques de la musique de Chopin afin de redécouvrir les possibilités sonores et interprétatives des pianos de la première moitié du XIXe siècle, en utilisant des instruments anciens et des copies (ce qui ne signifie pas que nous excluons les interprétations sur des pianos d’aujourd’hui). Avant que Chopin ne quitte la Pologne, il jouait principalement sur des instruments provenant du centre culturel viennois, y compris ceux construits par des facteurs de pianos locaux, comme ceux de Varsovie (Fryderyk Buchholtz ou Antoni Leszczyński). Il fait aussi temporairement connaissance avec des instruments du centre culturel parisien (de la maison Pleyel) ou anglais (le piano de Broadwood apporté par Maria Szymanowska en 1826). Durant sa période d’émigré parisien, il affectionne particulièrement les instruments Pleyel, dont la mécanique des marteaux, relativement simple, lui rappelle (dans le jeu) les pianos qu’il a connus et utilisés dans sa période antérieure. Il a également joué sur des pianos Erard, le « Steinway européen » de l’époque, plus avancés sur le plan technique (y compris au niveau de la mécanique des marteaux).

Cyprian Kamil Norwid et le Piano de Chopin

.Nous ne connaissons aucun instrument original utilisé par Chopin jusqu’en 1830. Il n’existe que des témoignages énigmatiques, comme celui de Michalina épouse Gloger, datant de 1825, qui décrit une modeste salle de « jeu » dans l’appartement de Chopin, situé dans l’enceinte de l’université : « Parmi les autres meubles, je ne me souviens que d’un piano de forme très allongée, sur lequel Frédéric, âgé de 15 ans, jouait rarement, peut-être parce que, comme je le crois aujourd’hui, ses parents, qui n’étaient pas riches, n’avaient pas les moyens de s’offrir l’instrument alors excessivement cher qui convenait au génie du jeune maître ». Chopin disposait probablement d’un autre piano, plus modeste (probablement un « piano carré », en réalité rectangulaire), sur lequel, comme le rappellent ses amis de l’internat dirigé par son père, il s’exerçait chaque jour avec assiduité. Lorsque les Chopin (après la promotion du père de famille) emménagèrent dans un appartement plus grand sur l’avenue Krakowskie Przedmieście, Fryderyk écrivit en 1828 à son ami Tytus Woyciechowski : « Il y a déjà une pièce à l’étage pour mon confort, avec un petit escalier qui y mènait depuis le dressing. Un vieux piano à queue et un vieux bureau y seront installés, et ce sera mon refuge ». En bas, en revanche, se trouvait un piano à queue construit par Fryderyk Buchholtz, immortalisé dans l’aquarelle d’Antoni Kolberg de 1832, intitulée Salon des Chopin au palais Krasiński. C’est ce même instrument qui a été détruit par les soudards russes en représailles de l’assassinat du gouverneur Berg, ainsi que l’a immortalisé Cyprian Kamil Norwid dans son célèbre poème intitulé « Le piano de Chopin ». Norwid (en exil à Paris) n’a pas été témoin de ce malheur national, seule son imagination s’est envolée vers les cieux dans une exultation poétique.

Frédéric Chopin, un bien national, un culte, un fétiche

.Chopin, avec sa musique, est un bien national polonais, apprécié dans le monde entier. Les objets qui lui ont appartenu, qu’ils soient authentiques ou non, sont souvent devenus des objets de vénération nationale, une sorte de fétiche. La maison natale de Chopin à Żelazowa Wola, par exemple, est un tel fétiche : il s’agit d’un vestige d’une annexe de l’ancien palais des Skarbek, reconstruite à plusieurs reprises et remplissant diverses fonctions (habitation, entrepôt et même étable). Il en va de même pour les pianos que le compositeur a touchés ou aurait touchés de sa main de génie. Le musée des instruments de musique de Poznań consacre une salle spéciale au grand compositeur. On y trouve non seulement un buste de Chopin, mais aussi son masque mortuaire, un moulage de sa main et… un piano. Il s’agit du piano sur lequel il est censé avoir joué au pavillon de chasse du prince Antoni Radziwiłł à Antonin lors de ses séjours en 1827 et 1829.

Maria Mirska, la célèbre pianiste et chercheuse des biographies de Chopin et de Szymanowska, a raconté avec joie dans son rapport sur son séjour à Antonin en 1935 la découverte de cet instrument, lorsque le propriétaire du palais de l’époque, l’arrière-petit-fils du prince Antoni, Ordynat Michał Radziwiłł, a ordonné, à sa demande, « que ce piano ‘Chopin’, censé se trouver là depuis plusieurs décennies, soit déscendu des combles du troisième étage ». Selon l’inventaire du Musée des instruments, ce piano a été trouvé après la guerre à Antonin par la 5e troupe de scouts Tomasz Zan d’Ostrów Wielkopolski en août 1945, et pris en charge par le musée le 17 janvier 1949. Même un examen superficiel de cette précieuse relique indique qu’elle est composée de pièces provenant de plusieurs pianos différents, construits avant la naissance de Chopin. Trop « imparfait », il n’a pas pu servir à Chopin lors de son séjour à Antonin (1827 et 1829). Il n’aurait pas non plus pu servir longtemps au duc Antoni Radziwiłł, violoncelliste, guitariste et chanteur accompli, voire compositeur (de la musique du Faust de J. W. Goethe, entre autres) ou à ses filles, elles aussi pianistes accomplies. Néanmoins, les visiteurs considèrent l’instrument comme un souvenir original du grand artiste. De plus, dans le palais Antonin lui-même, les visiteurs traitent de la même manière un piano construit à Varsovie vers 1844, signé par Friedrich Buchholtz (décédé en 1837), mais en réalité fabriqué par son fils Julian. Cet instrument n’a été acheté pour la collection Antonin seulement il y a quelques décennies. 

Rivalité au sujet du « vrai » piano de Chopin

.Les instruments qui subsistent de la période parisienne de Chopin font aussi parfois l’objet de manipulations diverses. À Majorque, par exemple, dans l’ancienne chartreuse de Valldemossa, où Chopin a passé l’hiver 1838/1839 avec son amie, l’écrivaine George Sand, et les enfants de celle-ci, deux musées se font concurrence. Ils sont gérées par deux familles locales, qui détiennent chacune la moitié du monastère. Jusqu’à récemment, chacun de ces musées vendait des tickets pour accéder à une cellule (plusieurs pièces, n°4 et n° 2), où Chopin et Sand étaient censés avoir séjourné. Dans l’une d’elles se trouvait également un piano de facture locale, sur lequel le maestro aurait composé, avant l’arrivée d’un instrument de Pleyel, récemment exposé dans l’autre. Cette rivalité a abouti à un procès retentissant, dont l’issue a été annoncée début 2011. Sur la base d’une enquête menée par des spécialistes (s’appuyant notamment sur un dessin du fils de Sand montrant la vue depuis la fenêtre de la cellule), il a été conclu que la cellule d’origine était la cellule n°4. De plus, un instrumentologue spécialisé a prouvé que le piano exposé chez le concurrent a été construit après la mort de Chopin. Heureusement, cela n’a pas entraîné la disparition du musée avec la cellule n° 2, qui possède la plus grande collection de souvenirs de Chopin et de Sand au monde. 

En Pologne également, il y a quelques années, les mélomanes ont été intrigués par une histoire liée à des pianos Pleyel, produits à quelques mois d’intervalle en 1847, qui font aujourd’hui partie de la collection du musée de l’université Jagiellonian. Tous deux ont été associés à Frédéric Chopin. Il a joué de l’un d’entre eux lors de son séjour en Écosse en 1848, et a personnellement choisi et essayé l’autre dans le magasin de la société pour la princesse Katarzyna Potocka, née Branicka. Les instruments produits en série sont, comme les voitures par exemple, marqués de numéros de série, y compris sur les composants individuels. Dans le cas de ces deux pianos, il s’est avéré il y a quelques années que les numéros de série des sous-ensembles ne correspondaient pas tout à fait au numéro principal, disponible à l’extérieur de la caisse (après ouverture du couvercle). Les numéros à l’intérieur d’un piano correspondaient cependant au numéro principal de l’autre. Et vice versa. On a soupçonné que ces éléments avaient été mélangés par erreur lors d’une opération de maintenance. Plus inquiétante est la version selon laquelle on aurait tenté de falsifier l’instrument original de Chopin (celui d’Écosse, le plus précieux) en l’assemblant à partir de pièces d’un second exemplaire. Ce n’est qu’après un examen plus approfondi qu’il s’est avéré que quelqu’un avait délibérément interverti ces numéros de série, d’où leur incohérence avec les marquages internes. Les numéros de série de Pleyel sont imprimés à la peinture noire sur un support en bois. Le faussaire les a poncés avec du papier de verre et en a imprimé de nouveaux ( inversés ) avec des poinçons en métal. Seule la comparaison de ces numéros avec les numéros originaux d’autres pianos Pleyel a permis d’éveiller des soupçons raisonnables. De plus, le chiffre trois (3) estampillé dans les faux numéros de série avait une police de caractères incompatible avec le chiffre trois utilisé en France (Ʒ), avec un sommet plat. À ce jour, on ne sait pas qui a perpétré cette tromperie ni pourquoi. Était-ce pendant la guerre pour éviter que l’instrument ne soit emporté par les nazis ? Ou peut-être pour faire sortir l’instrument de la Cracovie d’après-guerre ? Tout cela s’est probablement déroulé dans les années 1940 et 1950.

Le dernier piano de Chopin – le plus précieux

.Plus d’une douzaine d’instruments associés directement ou indirectement à Chopin sont connus à travers le monde, dont ceux que le compositeur, après les avoir essayés, sélectionnait dans la salle d’exposition de la manufacture Pleyel pour ses amis et élèves, comme en témoigne sa signature dans les comptes (car il était rémunéré par une commission!) et parfois sur l’instrument lui-même. Plusieurs de ces instruments ont été conservés en Pologne. Outre celui qui vient d’être cité, le plus précieux est le dernier instrument de Chopin, celui qui se trouvait dans son appartement au moment de la mort du compositeur. Acheté à l’entreprise par l’aristocrate écossaise, élève et admiratrice du compositeur Jane Stirling, il a été envoyé par celle-ci à Ludwika Chopin épouse Jędrzejewicz, propre sœur de Frédéric, en Pologne en 1850. D’où l’inscription manuscrite à l’intérieur à l’encre : pour Luise. Ses héritiers ont vendu l’instrument au Musée national de Varsovie en 1924. Après la guerre, le musée a fait don de l’instrument à la Société Fryderyk Chopin, et depuis lors, il constitue la pièce la plus précieuse du Musée Fryderyk Chopin au Palais Ostrogski.

Benjamin Vogel

œuvre protégée par droit d'auteur. Toute diffusion doit être autorisée par l'éditeur 04/07/2023